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Sunday, April 7, 2013

Style de Voile: The Sailing Graphics of Jean-Baptiste Epron

( défiler vers le bas pour la version française de l'article.
 un grand merci à mon ami et collègue Pierre de C, pour ton temps et ses mots... )


Groupama, Ericsson, Banque Populaire, Foncia, PRB, Sodeb'o... Some of the most famous sponsors in professional sailing. These high profile companies will only put their name on the latest and fastest record-chasing boats. You've likely seen these decorated machines and can instantly visualize their branding, be it striking or subtle. Without the mighty logos tastefully plastered on these vessels and the funding behind them, even the most talented crews and dynamic skippers would sail past in anonymity. Effectively communicating a sponsorship commitment to a sailing campaign is a delicate balance best achieved by broadcasting the brand loudly but tastefully. This requires a livery that is equal parts bold & striking and slickly elegant. As with almost every make-or-break decision in communication and marketing, the weight falls heavily on the applied science of graphic design.

'Graphic design' has always been an amorphous label further diluted by the term 'graphic designer', and it's often difficult to separate the men from the boys. In recent years those who feel they know their way around Instagram filters even consider themselves designers. Design websites and blogs devoid of substance and talent are erected daily much to the frustration of the old hands-on guard who have tediously and methodically pasted-up and letraset-ed their way to success. Or not. Thankfully, field experience speaks volumes, and in the current design and marketing field, most companies looking for a fresh campaign have their ace pilots at the ready to tackle new horizons in design. This A-team group of graphic design stallions for hire are well established, well regarded, and always have sharp ideas ferreted away between their formidable back catalog and impressive client list. These men and women have been at the forefront of creative visual manipulation for many years... They are simply the best at what they do. You are about to meet one of these talents.

In professional sailing there is one name that echoes across the graphic design world: Jean-Baptiste Epron. ...and for good reason. JB's work has been seen on many of the household-named professional sailboats in France and he has enjoyed numerous sailing victories and sailing records together with his clients. JB's design style echoes his personality, strong and confident but with an approachable spirited side, his designs exhibit a distinctive creative and lively feel while maintaining the polished and sophisticated image necessary for the big name sponsors. All of the boats that I mentioned above have had their graphics designed by Jean-Baptiste. ...and that brief list is just the tip of the iceberg. A sailor himself, JB is very much in tune with what works for a campaign and what doesn't, and he is a brilliant idea-man both on and off paper. It's amazing to think that even though these boats look incredible, some of his best designs often end up on the cutting room floor.


The victory palate of Jean-Baptiste Epron...
 A color wheel of some of modern sailings most memorable boats

I spent some nice time with JB at his home in Paris, his surroundings are sparse and modern with a clean atmosphere conducive to conceptualizing fresh thoughts and ideas. Though far from sterile, his home also features warm comfortable touches complimented by the youthful exuberance and playful clutter of his young children. Chatting casually over a nice bottle of Cotes du Rhone, JB shucked oysters while I admired his impressive archive of work and picked his brain a little about what makes him tick...

video screen capture courtesy of: Monocoque 60' Banque Populaire - Armel Le Cléac'h 

How did you get involved with graphic design?

This is an old dream I am just realizing for the last year. I have always loved boats, races and sailing stories. Ever since I can remember I've been drawing boats and from my childhood these two things haunt me.
As I was living in Paris, I've long thought this dream would stay unreachable… But little by little I was entering this world, beginning to race with talented skippers with whom I began winning the first races …
I learned, little by little and day by day my “job" as a sailor, ( tour de France à la voile, solitaire du Figaro, transat en double, IMOCA, ORMA and Trophée Jules Verne) and at the same time I began proposing to “make”  the sponsored boats more aesthetic and efficient.
The first sponsor to trust me was Franck Cammas for “La Solitaire du Figaro” (Athena), and since then I've never stopped drawing his boats. After, I worked with Michel Desjoyeaux, Karine Fauconnier, Bernard Stamm, Thomas Coville, Alain Gautier, Loick and Bruno Peyron. What a perfect life … split between sailing, onboard multi & monohulls with skippers and talented crews while dreaming up graphic identity of the most beautiful sailing projects.


What are your design inspirations?

Well … I can’t say I have a particular influence from somewhere or something. I am a self educated designer, my education is from business school (to keep my parents happyyy … ) Somehow I try to get inspiration everyday by mother nature's created shapes, this is what inspires me the most, my references.
I can find these shapes on my “souvenirs” of a wave, the shadow of a leaf, colors of a butterfly; the more simple it is the most interested I am. In fact I collect all these shapes, images created by accident, with fortuity.


How important is it for a sponsor to have a boat with sexy graphics?

In this job, you have to imagine an “advertising message” that will evolve in the middle of nature , there are no billboards, no hoardings in forests … so the real key is to find an acceptable visual way to advertise in the middle of the ocean.
You have to be smart,  to find the perfect limit between good exposure for the sponsor to be satisfied and for the brand to be recognized quickly and easily, but this “advertising message” can’t be incongruous in such an environment.
It is primarily necessary to enhance the shape of the boats to create a lively effect, a bit like a girl putting on make-up before going out.
Above all, a boat is already an enchanting object... to be improved with mild artifices, lightening her when powerful, over heading her when clumsy.


What is the biggest challenge when creating a design package for a sponsor?

Guidelines are definitely not thought to end on a boat… and you have to convince the communication team that it will be necessary to adapt the logo to the boats proper constraints, elongation of the hull, the sail's transparency etc…
Then you have to reach a design which will be coherent over a multitude of support, from a business card to a 1000m² spinnaker. When a company is driving a sponsoring project, it has to be seen, it has to be known...


What is your most successful design story?

Drawing beautiful winning boats is truly the best, and sailing on them is an absolute dream, this is what happened onboard the Orange boats for the Trophée Jules Verne, and also the racing years I enjoyed onboard Gitana’s trimarans. Awesome memories, fantastic human tales with unique sailors, Bruno and Loick Peyron, Bernard Stamm, Lionel Lemonchois, Yann Elies and other lesser known but equally genuine and talented sailors who are passionate about the sea and boats.


What is your favorite design that you've done?

Orange 2, for the history, the adventure, the memories... for my part the graphics are not the best, but I do love it.

...and your least favorite design?

Things like Maitre Coq, a lost battle…


Do you compromise sometimes?

Yes, because when I start a project I never really know how it will end, my business is a compromised work, I have to find out what will please my customer, I don’t think I am an artist who imposes his choices. On the other hand I try to influence, to lead toward my convictions.


Are you a designer outside of the sailing world?

Yes, I designed interiors for a long time, my Paris apartment renovation, a lot of graphic design, logos, and a bottle of wine for Benjamin de Rothschild. Jean Louis Etienne's flying balloon and Generali’s captive ballon at the entrance of Paris. Racing cars, bags and lamps...


What is the most bizarre thing you've designed?

A bag, made of film boxes and sailing tissues 


Who is your hero?

Eric Tabarly. He gave me the desire to live my life and I now live by chance in Tabarly’s town in Brittany, Armel Le Cleac'h also lives in this small village. 


Do you ever try to reflect the personality of the skipper when designing a boat's theme?

Yes ... but I can’t forget who pays me and what are the project objectives. 


What music do you listen to when you are working?

Barbara for ever


When you are working from home is it ever difficult to stay motivated and focused?

I really love this job. I mean, it’s a real pleasure, to start a project, re-design a boat, doing the drafts... but when the weather is good enough to go sailing it’s hard to stay home and work.


What would be your fantasy design job?

Designing planes 


Do you have any advice for young designers? ...and sailors?

Sail and design!


What's next for you?

Racing in the mini-fastnet, on the Actual 50' trimaran and some races on a 40 footer at least...



Thanks JB, see you out there...



JB at his home office in Paris working on designs for the Swedish team Artemis Racing,

Challenger Of Record for the 34th America's Cup.
Not limited to a simple boat paint job, the graphics theme is applied to every facet of the brand.
From the letterhead to the support rib to the team gear... to the fan apparel and beyond, every aspect of the team's presence receives a little of JB's magic touch



Orange 2 Dream Team - Bruno Peyron, JB Epron, Roger Nilson, Lionel Lemonchois, Philippe Péché, Yann ÉlièsRonan Le GoffSébastien Audigane, Jacques Caraes, Florent Chastel, Yves Le Blevec, Nicolas de Castro, Ludovic Aglaor & Bernard Stamm onboard maxi-catamaran Orange 2 ... lighting up to celebrate their record-breaking Trophee Jules Verne victory in 2005 in a time of 50 j 16 h 20 min 04 s

( version française )


Groupama, Ericsson, Banque Populaire, Foncia, PRB et Sodeb'o sont quelques un des sponsors les plus prestigieux de la voile professionnelle, ils apposent généralement leurs logos sur les chasseurs de record les plus grands et les plus rapides du monde. Vous connaissez surement ces fabuleuses machines à vent et reconnaissez instantanément chaque sponsor, quelle que soit la mise en forme de son identité visuelle.

Sans les grands logos disposés sur ces navires, et par conséquent sans le sponsoring financier associé, même les équipages les plus talentueux et les skippers les plus dynamiques navigueraient dans l’anonymat. Réussir une campagne de communication à travers un sponsoring voile c’est trouver l’équilibre délicat entre une diffusion vigoureuse mais subtile de la marque commanditaire.
Ceci exige une livrée marquante, souvent audacieuse qui maintiendra la singularité et l’élégance propre de chaque navire. Le résultat dépendra de la maitrise parfois scientifique de la conception graphique.

Cette conception graphique a toujours été une étiquette amorphe, altérée par le terme designer graphique, c’est effectivement difficile de séparer la poule de l’œuf.
Dans un futur passé proche, ceux qui pensaient connaitre les filtres Instagram pouvaient s autoproclamer designers. Certains sites Internet et autres blogs de Design, littéralement dépourvus de substance, étaient érigés jour après jour. Ceci entretenant la frustration des vieux de la vieille qui ont méthodiquement et laborieusement « pasté et letrasé » jusqu’à la reconnaissance (ou pas, d’ailleurs) de leur talent. L’expérience du terrain finit parfois par parler d’elle-même, et dans le domaine actuel du graphisme la plupart des entreprises désirant proposer une campagne stimulante peuvent puiser dans leur stock d’aviateurs chevronnés et s’assurent ainsi le contrôle de certains horizons du design. Ces pilotes d’élite de la conception graphique méritent incontestablement l’estime qui leur est attribuée, et des idées rafraichissantes et pétillantes s’échappent régulièrement de leurs books emplis de clients prestigieux. Ces hommes et ces femmes étaient et sont à l’avant-garde des manipulations créatives depuis de nombreuses années. Simplement les meilleurs dans ce qu’ils font, j’ai eu l’honneur de découvrir l’un des leurs.

S’il y a bien une personne qui réussit à faire harmonieusement rimer voile professionnelle et conception graphique, c’est Jean Baptiste Epron !
Le travail de JB a pu être admiré sur un grand nombre de voiliers de course, ces mêmes voiliers à bord desquels il remporté de magnifiques victoires et autres records autour du monde. Le style graphique de JB confirme ce que l’on se laisse imaginer de sa personnalité. Robuste, confiant et teinté d’une immense ouverture d’esprit, ses travaux exhibent une créativité vivace qui sublime le polissage et la sophistication d’une image nécessaire aux gros sponsors.

Tous les bateaux mentionnés ci-dessus ont été « décorés »par Jean Baptiste, et cette liste rapide n’est qu’une partie émergée de l’iceberg ! Il est triste de se dire que quelques unes de ses meilleures créations n’ont pas pu voir le jour.
J’ai passé de très bons moments en compagnie de JB, chez lui à Paris. Son quartier clairsemé et moderne crée une atmosphère propice à la conceptualisation d’idées acidulées et novatrices. Sa maison est tout sauf un environnement stérile, elle présente de chaudes notes rassurantes complétées de l’encombrement ludique d’enfant.
Pendant quelques bavardages désinvoltes autour d’une bouteille de Cote du Rhone, JB ouvrait des huitres tandis que j’analysais ses impressionnantes archives de travail, cherchant inexorablement à comprendre les arcanes de son cerveau et ses mécanismes de création.


Comment es tu arrivé dans le monde du graphisme ?

C'est un très vieux rêve qui se réalise depuis quelques années. J'ai toujours aimé les bateaux, les courses, les récits de marin. J'ai toujours dessiné des bateaux, depuis que je suis tout petit ces deux choses me hantent.
Comme j'habitais à Paris j'ai longtemps cru que cela resterai des "rêves" inabordables… Petit à petit j'ai pu approcher ce monde, en faisant des courses avec des skippers talentueux, grâce à qui j'ai pu remporter mes premières victoires…,
J'ai appris jour après jour mon métier de marin, (Tour de France à la voile, Solitaire du Figaro, transat en double, IMOCA, ORMA, et Trophée Jules Verne), parallèlement j'ai pu commencer à proposer de rendre les bateaux sponsorisés plus esthétiques et plus efficaces
Pour les sponsors, le premier à me faire confiance et à promouvoir mes services c'est Franck Cammas pour la solitaire du figaro (Athena).
Depuis ce jour j'ai toujours dessiné ses bateaux. J'ai ensuite travaillé pour M. Desjoyeaux, K. Fauconnier, B. Stamm, T. Coville, A. Gautier, Loick et Bruno Peyron. 
C'est la belle vie, partager mon temps entre naviguer, faire des belles courses sur des multis, des monos, avec des skippers et des équipages de talents et imaginer l'identité graphique des plus beaux projets sportifs de la voile…


Qui/Comment/ou sont tes inspirations de design ?

Je n'ai pas d'influence particulière  je suis autodidacte, j'ai fait une business school, j'essaye tous les jours de trouver de l'inspiration dans les formes crées par la nature, c'est ce qui m'inspire le plus, mes références en quelque sorte.
Je les trouve dans les souvenirs de la forme d'une vague, l'ombre crée par une feuille, les couleurs d'un papillon, plus c'est simple et plus cela m'intéresse.  Je fais collection de de toutes ces formes – images – créées par hasard.


A quel point est-ce important pour un sponsor d’avoir un bateau aux graphiques séduisants ?

Dans ce boulot, tu as à imaginer un message publicitaire qui va vivre en plein milieu de la nature…, il n'y a pas de panneau publicitaire dans les forêts… alors ce job c'est de trouver acceptable visuellement de faire de la pub au milieu de l'océan, 
Il faut être malin et trouver la limite entre une bonne exposition pour que le sponsor soit satisfait, qu'on le reconnaisse rapidement et facilement, mais aussi que ce message publicitaire ne soit pas totalement incongru dans un tel environnement.
Il faut arriver à mettre en valeur les formes du bateau lui donner un côté vivant ! Un peu comme une femme qui se maquille avant de sortir.
Pour moi un bateau est aussi un bel objet qui doit être mis en valeur par de légers artifices, le rendant plus léger lorsqu'il est très puissant, ou aérien quand il est un peu "lourdeau"…


Quel est d’après toi le plus gros challenge lors de la création d’un design package pour un sponsor ?

Les guide lines ne sont pas prévues pour finir sur un bateau…, il faut réussir à convaincre les personnes de la communication que, souvent, il faut adapter les logos aux contraintes particulière d'un bateau, forme allongée de la coque, transparence des voiles…
Ensuite il faut réussir à faire un design qui soit cohérent sur une multitude de supports, allant de la carte de visite à un spi de 1000m2. 
Quand une entreprise s'engage dans un projet de sponsoring il faut que cela se voit et surtout que cela se sache…


Quelles sont tes design stories les plus réussies ?

Dessiner des beaux bateaux qui gagnent c'est top ! Et le rêve absolu c'est naviguer dessus. C'est ce qui s'est passé sur les Oranges et les Trophée Jules Verne, mais aussi ces années de courses sur les trimarans du Team Gitana.
Des souvenirs incroyables, des histoire humaines fantastiques avec des gars, des marins hors du commun: Bruno et Loick Peyron, Bernard Stamm, Lionel Lemonchois, Yann Elies et puis les autre moins connus mais également des vrai marins, des mecs qui aiment autant les bateaux qu'être en mer…


Quel est le design que tu aimes le plus?

Orange 2, pour l'histoire et l'aventure, le dessin n'est pas forcement le meilleur, mais je l'aime beaucoup…

... et celui que tu aimes le moins ?

Des choses comme Maître coq, une bataille perdue…


T’arrives t’il de partir sur des compromis ?

Oui, parce que à chaque début de travail je ne sait pas comment cela va finir, mon travail est un boulot de compromis. Il faut que j'arrive a trouver ce qui va plaire à mon client.  Je ne suis pas un "artiste" qui impose ces choix, en revanche j'essaye d'influencer, de guider vers mes convictions.


Es tu un designer en dehors du monde de la voile ?

J'ai longtemps fait de la déco d'intérieur, de la rénovation d'appartement à Paris, beaucoup de graphic design aussi, des logos…. Et puis une bouteille de vin pour le Baron Benjamin de Rothschild ainsi que le ballon de Jean Louis Etienne, le ballon captif pour Generali à l'entrée de paris. Quelques voitures de courses, des sacs et des lampes…


Ton design le plus étrange ?

Un sac fait de boites de film et de tissus à voile 


Quels sont tes héros ?

Eric Tabarly m'a donner envie de vivre cette vie
C'est le hasard mais j'habite le même village que lui en Bretagne, il y a aussi Armel Le Cléach dans ce petit village….


Essaye tu généralement de refléter la personnalité du skipper lorsque tu t‘attaques à son bateau ?  

Oui, mais je ne dois jamais oublier qui me paye, et qu'elle est l'objectif du projet…


Quelle est la musique qui accompagne tes heures de travail ?

Barbara for ever


Arrive tu à rester motivé et concentré lorsque tu travailles de chez toi ?

J'aime trop ce job, c 'est un plaisir d'attaquer un projet, redessiner le bateau et faire les drafts…, mais quand il fait beau , suffisament pour partir naviguer c'est plus dur de se retenir


Quel serait ton design le plus fou ?

Travailler sur des avions.


Quelques conseils pour des jeunes designers ? et jeunes skippers ?

Naviguez et dessinez !


Et la suite pour toi ? 

Courrir le mini fastnet, naviguer sur le Trimaran Actual 50 et au moins quelques courses en 40 pieds.



Merci JB, a bientot... 


One of the sexier boats in recent memory, then and now. The Farr designed IMOCA Open 60 originally launched as Gitana Eighty (top) in July 2007 for the 2008/09 Vendee Globe and skippered by Loick Peyron, is enjoying her current life as SynerCiel (bottom) having just finished the 2012/13 Vendee Globe with Jean Le Cam at the helm. Both very cool campaigns and branding.
Both designed by Jean-Baptiste Epron

Artemis Racing Team, Challenger Of Record for the 34th America's Cup - AC72  AC45 and support 




1 comment:

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